고혈압 환자들이 많이 하는 질문들을 간추려 보았다.

1. 나이가 들면 정상적으로 혈압이 올라가는가?

나이가 들수록 수축기 혈압은 지속해서 상승한다(이것을 잘못 해석하지 말 것: 나이에 따라서 수축기 혈압이 올라가는 것이 정상이라는 것은 아니다. 그것도 위험하다).

그러나 이완기 혈압은 50~60대를 정점으로 낮아지기 시작한다. 그래서 노인들은 ‘isolated systolic hypertension’(수축기에 국한된 고혈압)이 된다. 대동맥이 딱딱해지면서 생기는 현상으로 뇌혈관 질환과 심혈관 질환의 발생위험을 키운다.

2. 고혈압은 남성에게 많은가?

50세 이전에는 여성보다 남성에서 고혈압이 더 많이 나타난다. 그러나 50세 이후에는 여성 고혈압 발병이 급증해 남성과 비슷해진다.

3. 고혈압은 유전되는가?

부모 중의 한 명이 고혈압이면, 자식이 고혈압일 확률은 30%이다. 부모 둘 다 고혈압이면, 자식이 고혈압일 확률은 60%이다.

4. 음식을 싱겁게 먹으면 혈압이 내려가는가?

고혈압 환자의 30~50%는 소금 섭취에 따라 혈압이 오르거나 내린다. 그 효과는 5~10mmHg 정도에 그친다. 그러므로 소금 섭취 제한만으로 심한 고혈압을 치료할 수는 없다.

5. 살이 찌면 혈압이 오르나?

체중이 증가하면 혈압이 상승한다. 그러므로 체중을 줄이는 것은 비만한 고혈압 환자에게 중요한 치료의 일부이다.

6. 코를 많이 고는 것도 혈압과 관련이 있나?

코를 많이 고는 사람 중 5~10%는 수면 무호흡증이 동반되며, 이 경우 고혈압 발생률이 3배 증가한다. 수면 무호흡증 환자의 50%에서 고혈압이 관찰된다.

7. 흡연은 혈관과 상관이 있는가?

흡연을 하면 혈관이 수축하고 맥박 수가 증가한다. 이에 따라 혈압이 10mmHg까지 상승하는데, 이 효과는 30분 지속된다. 만성 흡연은 혈압 상승을 지속시키고, 동맥경화를 일으켜 혈관 손상을 초래할 수 있다.

8. 고혈압이 있으면 뒷목이 뻐근하고, 두통이 생기는가?

아니다. 과거의 잘못된 상식이다. 옛날 사람들이 ‘혈압이 뇌에 형향을 미쳐서 두통이 생길 것 같은 상상’을 한 것이다. 혈압이 갑자기 30~40mmHg 이상 급격히 올라가지 않는 한 두통은 거의 생기지 않는다. 그러므로 고혈압의 별명이 ‘침묵의 살인자’(silent killer)인 것이다.

뒷골이 뻐근한 사람들은 긴장성 두통을 겸해서 가지고 있기 때문이다. 고혈압 때문에 뒷목이 뻐근해지지는 않는다. 필자는 수축기 혈압이 170mmHg 내지 200mmHg 이상인 환자들을 자주 만나게 되는데, 대부분 전혀 두통, 목 뻐근함, 어지럼증 등을 호소하지 않았다.

9. 혈압이 높으면 꼭 약을 먹어야 하나?

약 먹으면 평생 먹는다고 해서 먹기 싫은데…” 이런 이야기를 하는 환자들이 정말 많다.

이럴 때 필자는 이렇게 대답한다. “평생의 기간이 크게 달라진다. 약을 안 먹으면 60~70세에서 평생이 끝나고, 약을 잘 드시면 평생이 90세까지도 가능하다. 잘 생각해 결정하시라.” 이 글을 읽는 고혈압 환자분들도 잘 생각해서 약을 먹을 것을 결정하길 바란다.

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